Cómo las imágenes satelitales se han convertido en una herramienta indispensable -y accesible- para periodistas

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En julio de 2018, un inquietante video comenzó a circular en las redes sociales. Muestra a dos mujeres y dos niños pequeños conducidos a punta de pistola lejos de un pueblo por un grupo de soldados. A las víctimas les vendan los ojos antes de dispararles 22 veces. Las publicaciones en redes sociales afirmaban que eran de Camerún, pero el gobierno camerunés inicialmente rechazó el video como noticia falsa, fake news.

¿Más información? Consulta la guía de GIJN:
Recursos para encontrar y usar imágenes satelitales

El video mostraba un terreno que podía ser de cualquier parte del mundo y las personas podían ser de casi cualquier lugar de África. Pero BBC Africa Eye realizó una investigación exhaustiva a través del análisis forense de las imágenes. Entre otras cosas, analizaron imágenes satelitales de muchos años tratando de relacionarlas con los puntos de referencia en el video para demostrar exactamente dónde y cuándo ocurrió este incidente y quiénes fueron los responsables. El gobierno de Camerún se vio obligado a emitir una declaración que aclaraba su postura anterior y anunció que varios soldados habían sido arrestados y se encontraban bajo investigación.

Las imágenes satelitales se han convertido en una herramienta indispensable en el periodismo profesional. Ya sea para investigar o para evaluar el impacto de una situación en particular, para cubrir eventos climáticos o zonas de conflicto, hoy en día se utilizan ampliamente debido a la información imparcial que ofrecen.

Nuevas órbitas para el periodismo

Los avances e innovaciones tecnológicas han dado paso a una nueva era de observación de la Tierra, haciendo que los satélites sean más relevantes para las empresas y el bien público. Esto no sólo está cambiando la forma en que estudiamos la Tierra, sino que también lleva al periodismo a nuevas órbitas. Veamos cómo.

Establecer correlaciones: Tienes una historia pero necesitas confirmaciones, correlaciones para conectar los puntos, atar cabos sueltos, pistas de dónde y cuándo. Como vimos con la exposición que hizo la BBC de los asesinatos en Camerún, las imágenes satelitales son capaces de proporcionar este tipo de inteligencia. Y más.

“Después de un aviso de una fuente camerunesa, encontramos una coincidencia exacta para esa cresta en Google Earth”, reveló BBC News Africa en Twitter. “Una vez que tuvimos la ubicación general, observamos otros detalles del video —caminos, edificios, árboles— y los relacionamos de manera precisa con características visibles en las imágenes satelitales”, agregó.

Fue entonces que el equipo se acercó a DigitalGlobe, una empresa de Maxar Group. “Revisamos imágenes de seis años y buscando pistas pudimos identificar el mes y el año, relacionándolos con la presencia de objetos como edificios, árboles o calles”, explica Steve Wood, analista de Maxar News Bureau.

Evidencia irrefutable: DigitalGlobe proporcionó esta imagen a Associated Press que mostraba dos arrastreros cargando mariscos capturados por esclavos en un barco de carga comercial.

De igual manera, la historia de Associated Press (ganadora del premio Pulitzer) que expuso una red de tráfico de personas en 2015 fue rastreada con cámaras de DigitalGlobe. Después de meses de dar vueltas en círculos persiguiendo el rastro de traficantes de personas en las aguas de Indonesia y Papúa Nueva Guinea, AP solicitó a DigitalGlobe que apuntara sus satélites a un área designada mar adentro. La ahora famosa imagen muestra a dos barcos pesqueros cargando mariscos capturados por esclavos en un barco de carga comercial. Más de 2.000 hombres esclavizados fueron liberados; el gobierno indonesio lanzó una investigación masiva; se modificaron las leyes estadounidenses sobre importación de pescado.

Noticias de última hora: Esto es tan simple como tener una foto incriminatoria exclusiva en tus manos. Las imágenes satelitales de Planet sorprendieron al mundo entero al exponer instalaciones secretas iraníes que desarrollaban cohetes nucleares. Las imágenes no sólo capturaron la construcción en curso en instalaciones en el desierto, también captaron extrañas marcas en la arena de lo que se parecía mucho a aterrizajes o despegues de cohetes.

Cambio climático: El monitoreo de las actividades climáticas es uno de los usos más destacados de las imágenes satelitales y se utiliza ampliamente para mostrar cambios en un terreno en particular comparado con un período de tiempo anterior.

Desde el suelo: Las imágenes de Landsat y Sentinel muestran 30 años de cambios en las selvas tropicales del Amazonas.

Por ejemplo, la ESA utilizó datos de Landsat y Sentinel para mostrar 30 años de cambios en las selvas tropicales del Amazonas. En este par de imágenes, el rojo muestra la vegetación. El aumento de parches de color marrón en la imagen de la derecha muestra una deforestación alarmante. Esto es de gran preocupación ya que las selvas tropicales de Brasil desempeñan un papel importante en el clima global. Y a diferencia de otros ecosistemas, las selvas tropicales no vuelven a crecer.

Detección de cambios: Reuters usó imágenes de Planet para rastrear la expansión y condiciones de los campos de refugiados de Rohingya en Bangladesh.

Crecimiento de asentamientos: Imágenes de Planet utilizadas por Reuters para rastrear los sitios de extensión y campamentos de Kutupalong y Balukhali para los refugiados de Rohingya en Bangladesh.

La historia llamada “Vida en los campos” (Life in camps), que ganó el Premio de Periodismo de Datos 2018 por la visualización de datos, mostró cómo han crecido los campamentos a una velocidad alarmante en pocos meses. Hay miles de personas amontonadas en los refugios que carecen de higiene básica o incluso comida o agua.

Del mismo modo, en Turquía o Sudán del Sur, se han utilizado imágenes satelitales para rastrear e informar sobre las condiciones miserables en los campos de refugiados.

Informes de zona de guerra: Las imágenes satelitales se han convertido en una herramienta eficaz para informar en zonas de conflicto —ya sea para identificar daños colaterales o violaciones de derechos humanos. En el prolongado conflicto en Siria o Irak, las imágenes satelitales identificaron los bastiones de ISIS, el alcance de la devastación en Alepo y los sitios arqueológicos y de patrimonio de la humanidad devastados.

Destruida: Las imágenes antes y después de la liberación de Ramadi de las manos de ISIS muestran una devastación a gran escala.

Por ejemplo, este par de imágenes antes y después de la liberación de Ramadi de las manos de ISIS muestran una devastación a gran escala. Según el análisis de imágenes satelitales de las Naciones Unidas, cerca de 2,000 edificios, calles o puentes fueron destruidos entre julio de 2014 y finales de enero de 2016.

Rastrear terrorismo o regímenes autoritarios: En áreas controladas por terroristas como ISIS, Boko Haram o los talibanes, inaccesibles para los medios de comunicación o las autoridades civiles, las imágenes satelitales pueden determinar la escala de las atrocidades o daños.

De manera similar, los satélites pueden ser la única fuente de información sobre lo que está sucediendo dentro de Corea del Norte, un país aislado de la mayor parte del mundo. Las imágenes satelitales se han utilizado durante años para rastrear e informar no sólo sobre las actividades de desarrollo de misiles de Corea del Norte, sino también para rastrear la vida en general en el país: estado de electrificación, vegetación, vivienda, etc.

Acceso a lo inaccesible: En las zonas de desastre donde la visita humana es imposible, las imágenes satelitales pueden dar una idea de los daños o advertir sobre lo que está por venir.

Vista detallada: DigitalGlobe tomó esta fotografía de la planta nuclear de Fukushima tres minutos después de la primera explosión el 11 de marzo de 2011.

Por ejemplo, DigitalGlobe tomó la fotografía de la explosión en la planta nuclear de Fukushima apenas tres minutos después de que explotara el primer reactor el 11 de marzo de 2011. Esta imagen fue fundamental para informar al mundo sobre la situación real en Fukushima cuando el área era inaccesible.

Después del Tsunami: Las imágenes de satélite muestran cómo desaparecieron por completo las zonas residenciales a lo largo de la costa en Indonesia tras el devastador terremoto y tsunami en septiembre de 2018.

Las imágenes satelitales pueden revelar la devastación y los daños causados ​​por eventos peligrosos como volcanes, terremotos o inundaciones. Por ejemplo, un conjunto de imágenes de antes y después muestra cómo las zonas residenciales a lo largo de la costa en Indonesia desaparecieron por completo después del devastador tsunami de la última semana de septiembre de 2018.

Prevención de eventos climáticos: Agencias espaciales nacionales como la NASA, ESA, ISRO, etc., regularmente brindan actualizaciones sobre grandes eventos meteorológicos y desastres naturales inminentes. Los medios de comunicación pueden rastrear tales advertencias para difundirlas a la población local para evacuaciones y exigencias o para que las autoridades de gestión de desastres tomen las medidas adecuadas.

Agregar elementos visuales: Se pueden utilizar simplemente para agregar un efecto visual sorprendente a una historia sobre algún evento importante. Por ejemplo, esta imagen del World Trade Center el 11 de septiembre de 2001 —capturada desde la Estación Espacial Internacional por el astronauta Frank Culbertson de la NASA, el único estadounidense fuera del planeta en ese momento— muestra una columna de humo proveniente del sitio.

Zona cero: Una imagen del 11 de septiembre de 2001 capturada desde la Estación Espacial Internacional por el astronauta Frank Culbertson de la NASA.

Se han utilizado satélites para visualizar a la multitud en la toma de posesión del presidente de EUA Barack Obama en 2009, a participantes en la Marcha de las Mujeres en 2017 después de la toma de posesión de Donald Trump e incluso a las multitudes en los estadios en grandes eventos deportivos como las Olimpiadas o la Copa del Mundo de la FIFA.

Servicios en la punta de los dedos

A pesar de los enormes costos asociados con la instalación y operación de cada satélite, existen varias fuentes de datos que son absolutamente gratuitas. Las imágenes de Landsat de la NASA están disponibles gratuitamente en la página web de USGS, mientras que el conjunto de datos Copernicus de la ESA está disponible a través del sitio web de Sentinel. El portal Bhuvan de la agencia espacial india ISRO es un gran recurso para obtener imágenes gratuitas, pero muchas de ellas podrían no estar actualizadas. Google Earth es el más popular por su continua disponibilidad, pero hay que recordar que no siempre está disponible a una gran resolución y podría tener errores debido a problemas de hechura. Proveedores comerciales de satélites como DigitalGlobe y Airbus ofrecen algunos datos de forma gratuita, principalmente durante desastres naturales. Planet también tiene una sección de noticias donde se pueden obtener imágenes y herramientas.

Aparte de los datos estándar, hay algunos servicios especializados disponibles para periodistas.

Maxar News Bureau: Esta es una asociación del grupo Maxar con organizaciones de medios confiables. La oficina proporciona servicios de dos maneras: enviando y atrayendo. Por una parte, Maxar envía un conjunto estándar de imágenes de eventos/sucesos seleccionados a los medios registrados para su publicación. Por otra parte, ofrece “un servicio único de conserjería en el que Maxar extrae colecciones de datos exclusivos para una organización de noticias o proporciona a sus propios analistas de imágenes para que trabajen con periodistas para encontrar desentrañar una historia a través del uso de imágenes satelitales”, dice Turner Brinton, director de relaciones públicas de Maxar.

Asignación de satélites: Este es también un servicio único de Maxar para organizaciones de medios que necesitan vigilar un terreno en particular en un momento determinado. Sólo hay que ponerse en contacto con Maxar News Bureau para asignar satélites DigitalGlobe en el área de interés. Por supuesto, esto tiene un precio.

Herramientas analíticas: Hay varias herramientas analíticas en línea que pueden ayudar a analizar imágenes y descifrar la historia. Por ejemplo, Planet Compare permite a las personas seleccionar dos imágenes y compararlas con un deslizador. Del mismo modo, Planet Timelapse permite a las personas seleccionar múltiples imágenes y crear una historia animada del cambio. “Planet tiene alrededor de 500 imágenes para cualquier ubicación dada en la masa de la Tierra —un conjunto de datos masivo que documenta un inmenso cambio”, dijo Will Marshall, CEO de Planet. “Creamos estas herramientas para que los periodistas usen los datos para monitorear eventos mundiales y obtener información imparcial sobre lo que estaba sucediendo en todo el mundo”.

También se puede obtener ayuda de herramientas como Tomnod, GeoHive, OpenStreetMap, Living Atlas of the Planet de Esri. Tomnod es una iniciativa impulsada por voluntarios que utiliza imágenes satelitales de Digital Globe y se basa en datos de crowdsourcing, es abierta y de uso gratuito. En marzo de 2014, Tomnod ofreció imágenes satelitales al público para su identificación luego de la desaparición de un avión de Malaysian Airlines. El sitio estuvo inactivo durante dos días debido al alto tráfico (100,000 visitas por minuto).

OpenStreetMap tiene una gran colección de datos que está abierta y tiene más de cuatro millones de usuarios registrados actualmente. El Equipo Humanitario OpenStreetMap se enfoca en particular en el mapeo de crisis en todo el mundo, haciendo un uso extensivo de imágenes satelitales donadas por una variedad de organizaciones. El Living Atlas of the World de Esri brinda acceso a mapas y capas de imágenes de Esri, los socios de Esri y miles de usuarios de ArcGIS de todo el mundo. Una parte de esto está abierta y otra sólo accesible para titulares de licencias de ArcGIS.

Herramientas de visualización: Quienes hacen periodismo también tienen la opción de usar muchas herramientas fácilmente disponibles para presentar sus historias llenas de imágenes de una manera atractiva. Además de los Esri Story Maps, que son muy populares y fáciles de usar, existen muchas herramientas de código abierto gratuitas como TimeLine JS, Odyssey.js, Thinglink, Mattermap, Widgetic y otras para presentar historias en un formato interesante.

3D y realidad aumentada: Cada vez se utilizan más en historias meteorológicas para mostrar los efectos de, por ejemplo, un huracán que golpea una ciudad, muchos de ellos son de código abierto, gratuitos y fáciles de usar.

Pautas para principiantes

A pesar de que los satélites están abriendo nuevas fronteras en el periodismo al proporcionar a los reporteros una vista de pájaro, la disponibilidad de datos incontrovertibles e información precisa, hay algunas pautas que se deben tener en cuenta.

No uses imágenes sólo por usarlas: Las imágenes satelitales no deberían usarse simplemente porque son geniales si no agregan ningún valor a la historia. Para fines puramente decorativos, las fotos simples son siempre mejores. Aun cuando algo ha sucedido en algún lugar, si las imágenes no agregan inteligencia a la historia, es mejor usar un mapa para dar el contexto espacial.

No busques en colecciones de datos demasiado técnicos: Las agencias espaciales nacionales como la NASA o la ESA tienen satélites que utilizan radares y otros instrumentos científicos para medir el hielo, el viento, el océano, etcétera. Se necesitan expertos para analizar estas colecciones de datos especializados. Por lo tanto, se debe acceder a estas imágenes sólo en casos en que el equipo de medios tenga analistas de datos que puedan leerlos. La mejor opción es recurrir a historias generadas por la NASA/ESA sobre estos temas (de hecho hacen muchas) o hablar con un experto.

Tienes suerte de tener un satélite volando cerca: Pero también prepárate para decepcionarte. En ocasiones es posible no obtener nada de un área en particular en un momento determinado, debido al tiempo, la resolución del satélite, la cobertura de las nubes, etcétera. Si tienes los recursos, puedes pedirle a DigitalGlobe asignar un satélite.

Los satélites no pueden monitorear un área muchas veces en un día: A pesar de la reducción en los tiempos de repaso, el mejor ejemplo es Planet, que puede monitorear toda la Tierra sólo una vez al día.

No se puede obtener mucha información de noche: Las nubes y el humo también pueden obstruir a los satélites. Hay satélites de radar que pueden observar a través de nubes o incluso de noche. Pero, de nuevo, a menos que alguien esté allí para analizar esas imágenes, no será posible que alguien no especializado las lea.

La resolución importa: Sabe qué buscas, qué detalles quieres. Si estás viendo un lugar afectada por una inundación o un terremoto, los satélites del gobierno civil como Landsat y Sentinel son excelentes fuentes de datos gratuitas. “Para entender la actividad a escala humana, como lo que sucede en un sitio de construcción, se necesitan imágenes de alta resolución”, señaló Brinton.

Y esto puede parecer tonto, pero necesario para principiantes: una vez que haya elegido su imagen, no hay forma de que Photoshop la haga “más clara”.

Incluso la alta resolución tiene sus limitaciones: Recuerda que incluso la resolución de 30 cm de WorldView 3 y 4 de DigitalGlobe tiene sus límites. Por ejemplo, las imágenes satelitales pueden detectar personas, pero no pueden identificarlas; pueden detectar vehículos en la carretera, pero no pueden identificar el modelo.

No se requiere gran ciencia

Muchos periodistas aún operan con la mentalidad de que las imágenes son sólo para visualización, que es la última etapa al presentar una historia, cuando muchas veces las imágenes podrían ser el principal conjunto de datos.

Hay varias formas de usar satélites para informar sobre aspectos importantes, especialmente cuando se combinan con otros métodos de reporte y fuentes de datos. Informar sobre desastres o detección de cambios es simple. Para historias de investigación, las cosas pueden tardar semanas o meses en desarrollarse y no todas las investigaciones son fructíferas. Sé paciente. Como concluyó Brinton, “ponerse en contacto con nosotros en los inicios del proceso de reportaje es la mejor manera de averiguar si podremos ayudar”.


Este artículo apareció por primera vez en Geospatial World y se reproduce aquí con permiso. Más información de GIJN: Recursos para encontrar y usar imágenes satelitales.

Anusuya Datta es editora ejecutiva de Geospatial Media & Communications. Es escritora por elección, editora de profesión, comentarista de tecnología por compulsión. Le apasionan las noticias y los números, pero lo que más le fascina es la geopolítica global. Datta presentó The New Age of Satellite Imagery en #IJAsia18.

 

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